「一箭143星」 SpaceX刷新世界紀錄

美國當地時間上周日(24日)上午10時,太空探索科技公司(SpaceX)一次性把143枚人造衛星送上太空軌道,刷新了2017年由印度太空研究組織「極地衛星發射載具」(PSLV)所創下的「一箭104星」紀錄。

據BBC報導,在佛羅里達州卡納維拉爾角空軍基地,143枚形狀不同,大小不一的衛星,搭乘SpaceX獵鷹9號火箭發射升空,進入預定軌道。

這項名為「Transporter-1」的人造衛星火箭共乘計劃,共有全球除了SpaceX多家公司參與。SpaceX旗下有十枚衛星隨獵鷹火箭升空外,還有兩枚台灣自主研發的立方衛星「飛鼠」和「玉山」,以及來自芬蘭的Iceye、美國的Capella和Umbra,以及日本的iQPS衛星。

舊金山企業Planet是這次發射衛星數目最多的單位,共有48枚人造衛星升空。這是其最新一批超級信鴿(SuperDove)衛星,能每日從太空拍攝分辨率介乎三至五米的地面照片。新增的衛星把Planet在軌衛星總數增至超過200枚。

但「一箭多星」型「拼車」 式航天任務的缺點之一:火箭去哪裡,衛星就只能去那裡。目前這143枚衛星都被送到地球海拔500公里處一條圍繞南北極運行的軌道上。這對於某些搭客來說並不是理想的位置。一些衛星項目希望能在更高或更低的軌道,或者是不同經緯度的軌道運行。

解決的方法就是把衛星裝配到太空拖船(Space Tugs)。拖船脫離搭載火箭之後,可再花數周時間修正到「搭客」所需的軌道。此次發射的獵鷹9號火箭就搭載了兩艘太空拖船。

東網報導稱,獵鷹9號火箭原定上周六(23日)發射升空,但由於天氣關係,延遲至第二天。此次獵鷹9號火箭還配備了意外時自動毀滅的系統,令它獲聯邦通訊委員會(FCC)特別准許,以一條已禁止飛行逾60年的路線升空。

隨着進入近地軌道的衛星數目急速增長,太空交通管理也成為熱議話題。

目前,全面對撞十分罕見,但如今會遭受突然、預期之外的動量變化(momentum changes)的衛星出奇地多(達到10%),其中最有可能是受到一些舊有航天任務所產生的碎塊撞擊。

航天界得找出更聰明的辦法追蹤近地軌道上的物體,及時發出避撞制動指令,否則某些高度最終將因為碎片堆過於集中而造成危險,變得無法使用。

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